Nashville Smashville

De liefde voor het vak is bij barman Steve Okhuysen zeer groot. Als bartender en zaakvoerder van cocktailbar Old Fashioned in Gent speelt hij op het hoogste niveau in België. Zijn gedrevenheid en professionaliteit brengt hem op veel boeiende plaatsen en zorgt voor interessante kennismakingen. Hoewel uitnodigingen van drankenfabrikanten frequent op zijn deurmat vallen, gaat hij hier zorgvuldig mee om. Niet alleen is zijn tijd schaars, maar Steve wil zijn onafhankelijkheid en credibiliteit bewaren. Op een uitnodiging van de makers van Jack Daniel’s in juni ll. kon hij echter niet ‘nee’ zeggen. Lazy Monday reisde in zijn kielzog mee en was getuige van vele mooie momenten.

DO4A3911

Maandagochtend 08u00, geen uur om als barman uit bed te komen. Doorgedraaid na een intensief weekend is dit voor Steve Okhuysen normaal gezien hét rustmoment van de week. Maar een reis richting de ‘hometown’ van Jack Daniel’s, is een  goede reden om de ochtendspits richting Brussels Airport te trotseren. Een bezoek aan de Bluegrass Cooperage en de destilleerderij in combinatie met een guest bartending in Nashville, waren dé triggers voor Steve.

Eénmaal op het vliegtuig richting Nashville is het leed van het vroege ontwaken snel  vergeten. En een paar uur later landen we op de luchthaven van Louisville, Kentucky.  Deze Amerikaanse staat is bekend om de productie van enkele zeer mooie Bourbon whiskeys, waaronder die van Brown Forman. Dit bedrijf heeft ook het label Jack Daniel’s in portefeuille en is de enige destilleerderij met eigen ‘cooperages’. Hier worden de eiken vaten gemaakt waarin de whiskey zijn lagering krijgt. Men gebruikt telkens een nieuwe kuip die een spectaculaire charring en toasting behandeling ondergaat.  Hierdoor krijgt de drank de unieke smaak en karakter. Dit is slechts één van de voorwaarden om de whiskey als “Bourbon” te mogen labelen.  Gezien het grote volume dat er gestookt wordt, is er een massa vaten nodig. Na éénmalig gebruik in de VS worden deze doorverkocht aan collega-stokers in oa. Schotland en Ierland. In de Bluegrass cooperage in de omgeving van Louisville worden dagelijks zo’n 2.500 nieuwe vaten gemaakt. Een zeer indrukwekkende werkplaats  waar stoere mannen brute kracht combineren met finesse; pure ambacht

Jack Barrel 1

Barrel

Steve is onder de indruk. ‘Nu ik dit zie, heb ik nóg meer respect voor het productieproces van Bourbon whiskey. Dit schouwspel overtreft mijn verwachtingen. Wat een harde maar schitterende stiel! Ik begrijp dat dit bezoek als eerste op het programma stond, want hier wordt de basis gelegd van een topproduct. ‘

De volgende dag staat de destilleerderij van Woodford Reserve op de planning. Een mooi, steriel bedrijf waar zeer kwalitatieve whiskey wordt voortgebracht. Voor het klassieke werk, de hoofdreden waarvoor we naar de VS zijn gekomen, moeten we nog een paar uur rijden. Per luxe touringcar kruisen we de grens en rijden we de staat Tennessee binnen. Lynchburg is ons ultieme doel.

Uit de grootte van de parking en het aantal aanwezige toeristen, kunnen we opmaken dat Jack Daniel’s nog steeds ‘hot’ is. Het merk dat grootheden als Winston Churchill en Frank Sinatra onder haar trouwe schare fans mocht rekenen is niet alleen bekend door de kwalitatieve inhoud, maar ook door de iconische vorm van de fles. Een rondleiding op de site is een aangename manier om de geschiedenis van het merk te ontdekken. Ook hier leert Steve bij : ‘Het is steeds interessant om de mensen achter de merken te leren kennen. Het geeft een goed beeld van hoe men, in dit geval, een whiskey opvoedt en welke de waarden van het bedrijf zijn. Ondanks de grote volumes die hier geproduceerd worden, is het respect voor het product zichtbaar aanwezig. Het procedé is natuurlijk meer geautomatiseerd dan bij het maken van ‘small batches’; die ambacht steken ze hier in hun ‘Gentleman Jack’ en ‘Single Barrel’. De sfeer in en rond de gehele destilleerderij is uniek. Van het maken van de houtskool tot het labelen van de flessen, alles ademt nostalgie en vakmanschap uit’. We wanen ons V.I.P.’s wanneer Master Distiller en Bourbon whiskey icoon, Jeff Arnett, tijd voor ons vrijmaakt om uitleg rond zijn product te geven. Zeer bijzonder!

Jack Barrelhouse 1

Jack Distillery 1

Tijdens onze reis blijft het niet bij proeven alleen. Steve is immers ook naar Tennessee gekomen om zíjn interpretatie van een cocktail met Bourbon whiskey te geven. Als guest bartender staat hij op het programma om tijdens de laatste avond op Amerikaanse bodem zijn kennis en kunde te laten zien. Een bar net buiten het centrum van Nashville is het toneel. Wanneer de eigenaar Steve ontmoet, weet hij genoeg… It takes one to know one.  De vertrouwde apothekersjas gaat aan en Steve betreedt de biotoop van de resident bartender.  Geen freestyle sessie, alles is in de Gentse Old Fashioned tot in de puntjes voorbereid.  Een korte introductie rond zijn creatie tovert al snel een eerste glimlach op de gezichten. Dit is even iets anders dan wat men hier gewend is. Zoveel finesse, frisheid en kick, in één glas …. De cocktail die hij maakt met Gentleman Jack doet zowel onze harten als die van de locals sneller slaan.

‘De kruisbestuiving die tijdens een guest bartending optreedt is altijd interessant. Een avond zoals deze is een leuke ervaring. Je krijgt toffe feedback en leert de collega’s andere creaties aan’. Belgium represent! Er is geen betere stad dan Nashville om een whiskey trip af te sluiten. De bezienswaardigheden in de stad, de muziekcultuur en het levendige bar- en nightlife zijn een trekpleister voor mensen uit alle windstreken. ‘

Jack Bartending 1
Lynchburg hardware store

Nashville Smashville, Nash Vegas, The Music City, … het zijn niet zomaar namen zonder beloftes. De stad waar alles draait rond muziek en whiskey verdient deze titels gewoonweg. Een plek die bruist en waar de ‘last man standing’ zomaar een vrouw kan zijn….. who knows.

040410_2051

 

Woord: Dennis Valerius
Beeld: Jack Daniels, Dieter Moeyaert